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Montículos de Cahokia

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El sitio de Cahokia Mounds fue la primera ciudad de Estados Unidos

Durante casi 25 años pasé junto a las señales de la autopista en la I-55 que anunciaban el desvío hacia el sitio histórico de Cahokia Mounds cuando hice el viaje desde Chicago a la casa de mi infancia en los Ozarks. Dudaría, recordaría las cinco horas de conducción que aún me quedaban por delante, prometería que me detendría la próxima vez y luego seguiría adelante. Después de todo, había visitado montículos indios desde Wisconsin hasta Kentucky. ¿Qué tan diferente podría ser Cahokia? Poco sabía que estaba pasando por el sitio de la primera ciudad de North Ameri & # 8211 Can.

Desde el 800 d.C. hasta el 1400, el sitio ahora conocido como Cahokia Mounds, en Collinsville, Ill., A unas ocho millas al este de la ciudad de St. Louis, fue la ciudad dominante de la cultura del Mississippian, la cultura prehistórica más sofisticada del mundo. Américas al norte de México. En su apogeo, alrededor de 1150, Cahokia tenía una población estimada de 20.000 personas, más grande que Londres en ese momento.

Las mismas ventajas que llevaron a los colonos europeos 500 años después a construir St. Louis hicieron posible el crecimiento de Cahokia. La convergencia de tres ríos, el Mississippi, Missouri e Illinois, creó una rica llanura aluvial con buena tierra para la agricultura y una gran cantidad de caza y pesca. La red de vías fluviales más pequeñas que desembocan en estos ríos facilitó el viaje, y tres ecosistemas circundantes (las montañas Ozark, la pradera y los bosques orientales) proporcionaron muchas materias primas.

La economía de Cahok se basaba en el maíz, un cultivo de alto rendimiento que se hizo aún más productivo con la introducción del cultivo de azadas. Las azadas de pedernal especializadas eran características de la cultura de Mississippi. Los mayores rendimientos de la tierra llevaron a un aumento de la población. Las ciudades comenzaron a formarse y expandirse, trayendo más complejidad social y autoridad centralizada.

Con un suministro de alimentos estable, los habitantes de Cahokia pudieron apoyar a los artesanos calificados y un mayor comercio de materiales y bienes. Los artefactos encontrados en el sitio muestran una excelente artesanía: decenas de miles de cuentas de conchas, estatuillas de arcilla de sílex en formas humanas y animales, botellas y cuencos con efigies dramáticas y platos de cobre grabados. Los artistas tenían acceso a materiales exóticos comercializados a distancias considerables: cobre de la parte superior de los Grandes Lagos, mica del sur de los Apalaches y conchas marinas del Golfo de México.

Los restos de Cahokia, que llevan el nombre de una tribu india que vivió en el área en el siglo XVII, cubren 3.300 acres en la llanura aluvial conocida como American Bottom. Una plaza rectangular de 40 acres, nivelada y llena artificialmente, servía como mercado y centro ceremonial para la ciudad. Se construyeron montículos de cima plana alrededor de la plaza, que estaba rodeada por una empalizada de troncos de dos millas de largo. Aparentemente construida para la defensa, la empalizada también era la representación arquitectónica de una sociedad jerárquica. El templo y las casas de la élite se segregaron dentro de la empalizada, mientras que en el exterior se agruparon plazas y residencias más pequeñas.

Cahokia estaba rodeada de comunidades periféricas que formaban el "área metropolitana de Cahokia". Los restos de 120 montículos están allí, más que en cualquier otro sitio de Mississippian, hechos de tierra apisonada excavada en agujeros conocidos como pozos de préstamo. Debido a que los habitantes de Mississippi no tenían animales de carga, los trabajadores llevaban la tierra en cestas sobre sus espaldas, de 50 a 60 libras a la vez.

Monks Mound es el más grande de los montículos de cima plana de Cahokia. El nombre de los monjes trapenses franceses que cultivaron en el montículo a principios del siglo XIX, se encuentra en el extremo norte de la plaza central y cubre 14 acres. Los arqueólogos estiman que Monks Mound solo requirió 15 millones de cestas de tierra para construir.

Los montículos cónicos y con crestas más inusuales se utilizaron para entierros y para marcar lugares importantes. Las excavaciones se han centrado en el Montículo 72, que albergaba casi 300 entierros. El más dramático de ellos fue el entierro ceremonial de un hombre de unos 40 años que se cree que fue uno de los primeros líderes de Cahokia. Lo colocaron sobre una plataforma de 20.000 cuentas de conchas marinas, dispuestas en forma de halcón, una imagen que aparece con frecuencia en la cerámica y los objetos rituales que se encuentran en los sitios del Misisipio.

Los restos en Cahokia también incluyen cinco grandes círculos de postes de cedro rojo espaciados uniformemente, cada uno rodeando un poste central. Estos "arboledas" parecen haber sido calendarios solares: ciertas publicaciones se alinean con el sol naciente en los equinoccios y solsticios cuando se ven desde el centro. Woodhenges también puede haber servido como instrumentos de agrimensor, utilizados para colocar correctamente nuevas plazas ceremoniales y montículos dentro de la ciudad. (La Agencia de Preservación Histórica de Illinois ha reconstruido un woodhenge en el lugar y lleva a cabo servicios públicos al amanecer para celebrar el equinoccio y el solsticio).

Cahokia comenzó a declinar alrededor de 1250, disminuyendo tanto en población como en área. Para 1400 la ciudad había sido abandonada. Las excavaciones no muestran signos de epidemia, invasión o desastre natural que pudieran explicar la desaparición de la ciudad. Paradójicamente, los académicos creen que la economía basada en el maíz que fue la base del éxito de Cahokia fue la causa final de su fracaso. El maíz era más productivo que las plantas cultivadas nativas, pero también era más sensible a los cambios en las condiciones climáticas. Además, los aumentos de rendimiento llevaron a un aumento de la población que era difícil de mantener en épocas de malas cosechas. Los patrones climáticos comenzaron a cambiar alrededor de las 1200, trayendo veranos más fríos y secos, temporadas de crecimiento más cortas y escasez de alimentos locales.

En los años del declive de Cahokia, algunos de los asentamientos se trasladaron de la llanura aluvial a terrenos más altos. Los estudios de isótopos de carbono de huesos humanos de los nuevos sitios revelan que el maíz se complementó con una renovada dependencia de semillas y nueces nativas. Los asentamientos más pequeños con una base alimentaria más diversificada no tenían ni la capacidad ni la necesidad de apoyar la compleja organización social de Cahokia. Como lo describen los arqueólogos David Rindos y Sissel Johannessen, "Cahokia no colapsó, se evaporó".

Sin embargo, la caída de Cahokia no significó el fin de la cultura de Mississippian. Cuando Fernando De Soto aterrizó en Tampa Bay en 1539, encontró florecientes jefaturas del Mississippian desde Florida hasta la parte superior del valle del río Tennessee, con una población estimada de más de 1 millón. Lentamente diezmadas a lo largo de los años por las enfermedades europeas, las jefaturas fueron finalmente destruidas en una serie de guerras con los franceses entre 1716 y 1731, más de 300 años después de la caída de Cahokia.

En 1982, Cahokia fue nombrada Patrimonio de la Humanidad por la Organización de las Naciones Unidas para la Educación, la Ciencia y la Cultura (UNESCO) por su importancia en la prehistoria de América del Norte.

Publicado originalmente en la edición de abril de 2008 de Historia americana. Para suscribirse, haga clic aquí.


La historia de los montículos de Cahokia

Cahokia Mounds se remonta al año 700 d.C. y se sabe que los primeros pobladores fueron los indios de los bosques tardíos. Vivían en aldeas a lo largo de Cahokia Creek donde cazaban, pescaban y cultivaban alimentos. Alrededor del año 1000 d.C., la cultura de Mississippian, definida como una civilización nativa americana que construye montículos, comenzó a cobrar vida con comunidades altamente estructuradas con sus propios sistemas políticos y sociales. Debido a la base alimentaria estable que se pudo desarrollar, Cahokia Mounds comenzó a albergar poblaciones más grandes y permanentes. En el apogeo de la civilización, entre 1050 y 1200 d.C., se extendía por seis millas cuadradas y alcanzó una población estimada de 20.000.

Los propios montículos están rodeados de misterio. ¿Qué atrajo a estas personas al sitio en primer lugar? Aunque los habitantes de Cahokia Mounds no dejaron registros escritos más allá de los símbolos escritos en cerámica, conchas, madera, cobre y piedra, se cree que los 120 montículos originales se construyeron para rituales, entierros y refugios de élite. Fueron hechos de tierra excavada en "pozos de préstamo" y transportados en cestas sobre las espaldas de los colonos hasta el lugar del montículo. Hoy en día, los montículos todavía muestran las etapas de construcción, incluidos los pozos de préstamo. Puede imaginarse el trabajo intensivo que se invirtió en el desarrollo de estas complejas estructuras.

De los 70 montículos y movimientos de tierra en el sitio en Cahokia Mounds, los siguientes son los más celebrados:

  • Montículo de los monjes: Monks Mound es la estructura más grande de Cahokia Mounds y cubre más de 14 acres en su base. Fue el hogar del jefe gobernante y también fue el lugar de importantes ceremonias. Monks Mound lleva el nombre de los monjes trapenses franceses que vivieron cerca y cultivaron las terrazas del montículo entre 1809 y 1813.
  • Montículo 72: El túmulo funerario de Cahokia, Montículo 72, una vez excavado, descubrió 300 entierros ceremoniales de mujeres en su mayoría jóvenes. En la cima del montículo, colocado sobre una plataforma elevada de 20.000 cuentas de disco de concha marina en forma de ave rapaz, había un macho de aproximadamente 20 años de edad, acostado sobre un lecho de cuentas de concha, con una hembra de aproximadamente 20 años debajo. También se descubrieron en el sitio tumbas satélites en tres pequeños montículos cubiertos con una capa de tierra que los une.
  • La empalizada: The Stockade es un impresionante muro de casi dos millas de largo que se construyó utilizando aproximadamente 20.000 troncos para protegerse contra los enemigos. También sirvió como una barrera para la élite que vivía dentro. Bastiones o torres de vigilancia se encontraban a lo largo de partes de la muralla a intervalos regulares para vigilar al enemigo. La gente del montículo de Cahokia reemplazó el muro al menos cuatro veces entre los años 1175 y 1275 d.C.
  • Woodhenge: Las excavaciones en el sitio en Cahokia han descubierto cinco calendarios solares parcialmente circulares llamados woodhenges que se utilizan para calcular el calendario y las fechas ceremoniales. Construido entre el 1100 y el 1200 d.C., Woodhenge es un gran ejemplo del ingenio de las personas que se establecieron en Cahokia, su creatividad en el uso de la tierra y los recursos disponibles, y su especial interés en las ceremonias comunitarias.

Es importante señalar que, aunque los montículos recibieron el nombre de la tribu Cahokia de la confederación Illiniwek que llegó en el siglo XVII, no eran los habitantes originales. El nombre original de la ciudad está envuelto en misterio.


Sitio histórico estatal Cahokia Mounds

De camino a St. Louis para una boda, pensamos que sería una diversión interesante durante una hora. Terminamos quedándonos por tres horas y deseamos tener aún más tiempo. Anteriormente, no teníamos idea de que existiera un asentamiento de nativos americanos tan masivo aquí, en el centro del país, durante cientos de años.

El museo / Centro de interpretación está construido según los estándares del Smithsonian: cada exhibición, especialmente el diorama, es tan hermosa como informativa.

Queríamos hacer una de las muchas caminatas planificadas por los terrenos bien cuidados, pero solo tuvimos tiempo de ascender al montículo más grande (Monk's Mound) para disfrutar de una hermosa vista de todo el sitio. Los letreros en este montículo nos permitieron imaginar cómo era ser el Chieftan viviendo en la cima.

SUGERENCIA: Planifique su visita mejor que nosotros. En un día soleado con temperaturas suaves, tiene mucho que ver y hacer durante al menos medio día.

El sitio histórico estatal de Cahokia Mounds, cerca de Collinsville, Illinois, es un hermoso entorno similar a un parque que abre todos los días desde el amanecer hasta el anochecer. (800 acres de los 2,200 acres del sitio original están abiertos al público e incluyen Monks Mound de 100 pies de altura y Woodhenge, el antiguo calendario solar reconstruido).

Cuando llegamos, mucha gente estaba subiendo los montículos (escaleras) y probablemente tuvo una idea mucho mejor de la magnitud del centro urbano que alguna vez existió que nosotros.

Debido a que no somos tan ambulatorios como nos gustaría, tuvimos que limitar nuestra visita al Centro de Interpretación, que reabrió en julio. Afortunadamente estuvimos allí un jueves, uno de los días en que el centro está abierto. (Verifique los horarios con anticipación y asegúrese de traer una máscara). Hay una silla de ruedas disponible para aquellos menos ambulatorios que nosotros.

Las exhibiciones y los dioramas proporcionaron contexto y una narrativa convincente que nos mantuvo cojeando hasta el final. Definitivamente valió la pena el esfuerzo. Varios padres trajeron a sus hijos pequeños, que parecían divertirse.

Esperábamos ver el recorrido en video de 17 minutos de Cahokia Mounds, que está disponible para visitantes discapacitados, pero el teatro se cerró como parte del cierre pandémico de Illinois. Nos dijeron que el video está disponible en línea.

Algunos otros críticos se han quejado, pero creemos que creemos que el sitio histórico estatal de Cahokia Mounds hace un buen trabajo al impactar los diferentes niveles de interés arqueológico y comprensión de los visitantes.


Los colonos blancos enterraron la verdad sobre las misteriosas ciudades de los montículos del Medio Oeste

Alrededor de 1100 o 1200 d.C., la ciudad más grande al norte de México era Cahokia, ubicada en lo que ahora es el sur de Illinois, al otro lado del río Mississippi desde St. Louis. Construida alrededor del 1050 d.C. y ocupada hasta el 1400 d.C., Cahokia tenía una población máxima de entre 25.000 y 50.000 personas. Ahora, declarado Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO, Cahokia estaba compuesto por tres distritos (Cahokia, East St. Louis y St. Louis) conectados entre sí a través de vías fluviales y senderos para caminar que se extendían a través de la llanura aluvial del río Mississippi por unos 20 km cuadrados. Su población estaba formada por agricultores que cultivaban grandes cantidades de maíz y especialistas en artesanía que fabricaban hermosas vasijas, joyas de concha, puntas de flecha y figurillas de arcilla de pedernal.

La ciudad de Cahokia es uno de los muchos grandes complejos de montículos de tierra que salpican los paisajes de los valles de los ríos Ohio y Mississippi y en todo el sureste. A pesar de la preponderancia de la evidencia arqueológica de que estos complejos de montículos fueron obra de sofisticadas civilizaciones nativas americanas, esta rica historia fue oscurecida por el Mito de los constructores de montículos, una narrativa que surgió aparentemente para explicar la existencia de los montículos. El examen tanto de la historia de Cahokia como de los mitos históricos que se crearon para explicarla revela el preocupante papel que desempeñaron los primeros arqueólogos para disminuir, o incluso erradicar, los logros de las civilizaciones precolombinas en el continente norteamericano, tal como lo hizo el gobierno de los Estados Unidos. expandiéndose hacia el oeste tomando el control de las tierras de los nativos americanos.

Hoy en día es difícil comprender el tamaño y la complejidad de Cahokia, compuesta por unos 190 montículos en plataformas, crestas y formas circulares alineadas con una cuadrícula de ciudad planificada orientada cinco grados al este del norte. Esta alineación, según Tim Pauketat, profesor de antropología en la Universidad de Illinois, está ligada a la salida del sol del solsticio de verano y la salida máxima de la luna en el sur, orientando a Cahokia al movimiento tanto del sol como de la luna. Las casas del vecindario, las calzadas, las plazas y los montículos se alinearon intencionalmente con esta cuadrícula de la ciudad. Imagínese saliendo del centro de Cahokia en su viaje y encontrará vecindarios de casas rectangulares, semisubterráneas, chimeneas centrales, pozos de almacenamiento y plazas comunitarias más pequeñas intercaladas con edificios públicos y rituales. Sabemos que la población de Cahokia era diversa, con personas que se mudaban a esta ciudad de todo el continente, probablemente hablando diferentes dialectos y trayendo consigo algunas de sus antiguas formas de vida.

Vista de Cahokia desde Rattlesnake Mound ca 1175 d.C., dibujado por Glen Baker (Imagen cortesía de Sarah E. Baires)

El montículo más grande de Cahokia era Monks Mound, un montículo de plataforma de cuatro terrazas de unos 100 pies de altura que servía como punto central de la ciudad. En lo alto de su cima se encontraba uno de los edificios rectangulares más grandes jamás construidos en Cahokia, probablemente sirvió como un espacio ritual.

Frente a Monks Mound había una gran plaza abierta que tenía un patio para jugar el popular deporte del chunkey. Este juego, observado por miles de espectadores, fue jugado por dos grandes grupos que corrían por la plaza lanzando lanzas a un disco de piedra rodante. El objetivo del juego era aterrizar su lanza en el punto donde el disco dejaría de rodar. Además del patio de trozos, se colocaron postes de señalización verticales y montículos de plataforma adicionales a lo largo de los bordes de la plaza. Los túmulos funerarios en la cima de las crestas se colocaron a lo largo de la cuadrícula de organización central de Cahokia, marcada por la Calzada de la Serpiente de Cascabel, y a lo largo de los límites de la ciudad.

Cahokia se construyó rápidamente, con miles de personas que se unieron para participar en su construcción. Hasta donde los arqueólogos saben, no se utilizó trabajo forzoso para construir estos montículos, la gente se reunió para grandes fiestas y reuniones que celebraban la construcción de los montículos.

El esplendor de los montículos fue visible para los primeros blancos que los describieron. Pero pensaron que el indio americano conocido por los primeros colonos blancos no podría haber construido ninguno de los grandes terraplenes que salpicaban el continente medio. Entonces la pregunta fue: ¿Quién construyó los montículos?

Los primeros arqueólogos que trabajaban para responder a la pregunta de quién construyó los montículos los atribuyeron a los toltecas, vikingos, galeses, hindúes y muchos otros. Parecía que cualquier grupo, que no fuera el indio americano, podría servir como los probables arquitectos de los grandes movimientos de tierra. El impacto de esta narrativa llevó a la arqueología más rigurosa de los primeros Estados Unidos, ya que la búsqueda para determinar de dónde provenían estos montículos se convirtió en piezas de conversación salaces para las clases medias y altas de Estados Unidos. Los movimientos de tierra de Ohio, como Newark Earthworks, un Monumento Histórico Nacional ubicado a las afueras de Newark, OH, por ejemplo, fueron pensados ​​por John Fitch (constructor de América y el primer bote a vapor # 8217 en 1785) como fortificaciones de estilo militar. Esto contribuyó a la idea de que, antes de los nativos americanos, guerreros altamente calificados de origen desconocido habían poblado el continente norteamericano.

Esto fue particularmente sobresaliente en el Medio Oeste y Sudeste, donde los montículos de tierra de los períodos arcaico, Hopewell y Mississippian se entrecruzan en el mediocontinente. Estos paisajes y los montículos construidos sobre ellos se convirtieron rápidamente en lugares de fantasía, donde la especulación sobre sus orígenes surgió de las praderas cubiertas de hierba y las vastas llanuras aluviales, al igual que los propios montículos. Según Gordon Sayre (Los constructores de montículos y la imaginación de la antigüedad estadounidense en Jefferson, Bartram y Chateaubriand), los relatos sobre los orígenes de los montículos a menudo se basaban en una & # 8220 fascinación por la antigüedad y la arquitectura, & # 8221 como & # 8220 ruinas de un pasado lejano, & # 8221 o como & # 8220natural & # 8221 manifestaciones del paisaje.

Cuando William Bartram y otros registraron las narrativas locales de los nativos americanos de los montículos, aparentemente corroboraron estos orígenes míticos de los montículos. Según las primeras revistas de Bartram & # 8217 (Viajes, publicado originalmente en 1791) los Creek y los Cherokee que vivían alrededor de los montículos atribuyeron su construcción a & # 8220 los antiguos, muchas edades antes de su llegada y posesión de este país. & # 8221 Bartram & # 8217s cuenta de las historias de Creek y Cherokee la opinión de que estos nativos americanos eran colonizadores, al igual que los euroamericanos. Esto sirvió como una forma más de justificar la expulsión de los nativos americanos de sus tierras ancestrales: si los nativos americanos también fueron colonizadores tempranos, la lógica era que los estadounidenses blancos tenían tanto derecho a la tierra como los pueblos indígenas.

Ubicación de los sitios de Cahokia, East St Louis y St Louis en American Bottom (Mapa cortesía de Sarah E. Baires)

La creación del Mito de los Montículos es paralela a las primeras prácticas expansionistas estadounidenses, como la expulsión de los pueblos indígenas de sus tierras ancestrales aprobada por el estado para dar paso al movimiento de & # 8220nuevos & # 8221 estadounidenses a la & # 8220frontera occidental & # 8221. de esta expulsión forzosa incluyó la eliminación de los lazos de los nativos americanos con sus paisajes culturales.

En el siglo XIX, la teoría evolutiva comenzó a apoderarse de las interpretaciones del pasado, a medida que la investigación arqueológica se alejó del sillón y entró en el ámbito de la investigación científica. Dentro de este marco de referencia, los anticuarios y los primeros arqueólogos, como los describió Bruce Trigger, intentaron demostrar que el Nuevo Mundo, como el Viejo Mundo, & # 8220 podía presumir de logros culturales indígenas que rivalizaban con los de Europa. & # 8221 Descubrimientos de antiguas ciudades de piedra. en Centroamérica y México sirvió como catalizador de esta búsqueda, reconociendo a las sociedades del Nuevo Mundo como comparables cultural y tecnológicamente a las de Europa.

Pero esta perspectiva chocó con el texto de Lewis Henry Morgan de 1881 Casas y vida doméstica de los aborígenes estadounidenses. Morgan, antropólogo y teórico social, argumentó que las sociedades mesoamericanas (como la maya y la azteca) ejemplificaban la categoría evolutiva de & # 8220 Barbarie Media & # 8221 & # 8212 la etapa más alta de evolución cultural y tecnológica que puede alcanzar cualquier grupo indígena en las Américas. . Por el contrario, Morgan dijo que los nativos americanos ubicados en los territorios en crecimiento de los nuevos Estados Unidos eran ejemplos por excelencia de culturas & # 8220Stone Age & # 8221 & # 8212in progresivas y comunidades estáticas incapaces de avance tecnológico o cultural. Estas ideologías enmarcaron la investigación arqueológica de la época.

En yuxtaposición a este modelo evolutivo había inquietud por el & # 8220 Indio Desaparecido & # 8221, una historia mítica de los siglos XVIII y XIX que mostraba a los Nativos Americanos como una raza en desaparición incapaz de adaptarse a la nueva civilización americana. El ideal sentimentalizado de los indios desaparecidos & # 8212 que eran vistos como nobles pero finalmente condenados a ser vencidos por una civilización blanca superior & # 8212 sostenía que estas personas & # 8220 desapareciendo & # 8221, sus costumbres, creencias y prácticas, deben documentarse para la posteridad. Thomas Jefferson fue uno de los primeros en excavar en un túmulo funerario de nativos americanos, citando la desaparición de los & # 8220nobles & # 8221 indios & # 8212 causada por la violencia y la corrupción de la civilización blanca invasora & # 8212 como la necesidad de estas excavaciones. Los eruditos inspirados en la Ilustración y algunos fundadores de América vieron a los indios como el primero Estadounidenses, para ser usados ​​como modelos por la nueva república en la creación de su propio legado e identidad nacional.

Durante los últimos 100 años, una extensa investigación arqueológica ha cambiado nuestra comprensión de los montículos. Ya no se ven como monumentos aislados creados por una raza misteriosa. En cambio, se ha demostrado que los montículos de América del Norte son construcciones de pueblos nativos americanos para una variedad de propósitos. Hoy en día, algunas tribus, como Mississippi Band of Choctaw, ven estos montículos como lugares centrales que unen a sus comunidades a sus tierras ancestrales. Al igual que en otras ciudades antiguas de todo el mundo, los nativos norteamericanos veneran sus vínculos con la historia a través de los lugares que construyeron.

Nota del editor: La historia original decía que William Bartram Viajes se publicó en 1928, pero estas primeras revistas se publicaron en 1791.


Montículos de Cahokia - Historia

Los Cahokia eran una tribu de indios americanos originarios del Medio Oeste. La tribu está extinta. Sus descendientes pudieron haber acompañado a los confederados Peoria a Oklahoma en 1867. Los Cahokia eran miembros de los Illinois, un grupo de aproximadamente doce tribus de habla algonquina que ocupaban áreas de los actuales Illinois, Iowa, Missouri y Arkansas. Aunque se sabe poco sobre su cultura, los Cahokia no estaban relacionados con los habitantes prehistóricos de Cahokia Mounds, que se encuentran cerca de Collinsville, Illinois. Ese antiguo sitio recibió su nombre de los Cahokia que vivieron cerca durante finales del siglo XVII.

Los Cahokia residían en el actual Illinois cerca de la confluencia de los ríos Illinois y Mississippi cuando el padre Jacques Marquette visitó la región en 1673. Hacia 1700 se trasladaron al sur a lo largo de la orilla este del Mississippi a un sitio cerca del actual Cahokia, Illinois, donde una misión católica se había establecido en 1699. Allí se unieron a los Tamaroa, pueblo con el que habían estado estrechamente aliados. Las dos tribus se combinaron para un total de noventa logias.

Los Tamaroa se separaron de Cahokia en 1701. Los Cahokia continuaron viviendo cerca de la misión hasta que se mudaron al sur en 1734. Las influencias francesas, especialmente el licor, habían impactado negativamente a su población. También provocó ataques de tribus pro británicas, que destruyeron su aldea en 1752. Posteriormente, los Cahokia se reubicaron cerca de Michigamea, que también habían sido atacados.

Los Cahokia y los Michigamea pronto fueron asimilados por los Kaskaskia y fueron reconocidos como tales por los Estados Unidos en 1803. Como Kaskaskia se unieron a los Peoria y se trasladaron de Illinois a la actual Kansas durante la década de 1830. Allí, como miembros de la tribu Confederada Peoria, se les asignó tierras en el noreste del Territorio Indio (actual condado de Ottawa, Oklahoma) en 1867. Esa reserva se asignó a 153 Peoria a partir de 1889. Se desconoce el número de personas asignadas que eran descendientes de Cahokia .

Bibliografía

Grant Capataz, El último viaje de los indios (Chicago: University of Chicago Press, 1946).

Frederick W. Hodge, ed., Manual de indios americanos del norte de México, Vol. 1 (reimpresión de 1907, Nueva York: Pageant Books, 1960).

Muriel H. Wright, Una guía de las tribus indias de Oklahoma (Norman: University of Oklahoma Press, 1951).

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Citación

Lo siguiente (según El manual de estilo de Chicago, 17a edición) es la cita preferida para los artículos:
Jon D. May, & ldquoCahokia, & rdquo La enciclopedia de la historia y la cultura de Oklahoma, https://www.okhistory.org/publications/enc/entry.php?entry=CA008.

& # 169 Sociedad histórica de Oklahoma.

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Montículos de Cahokia - Historia

Una breve historia de los montículos de Cahokia

Se puede ver el arco Gateway de St. Louis desde cualquier punto del Metro East. Muchos consideran que el mejor lugar para observar está en lo alto de Monk's Mound, una magnífica estructura de tierra que fue construida por nativos americanos cerca de la actual Collinsville. Monk's Mound, que mide 1,037 pies de largo y 790 pies de ancho, es en realidad más grande en su base que la Gran Pirámide de Giza. Es la pieza central del sitio prehistórico conocido como Cahokia Mounds.

Los constructores de civilizaciones que alguna vez vivieron en este sitio no se refirieron al área como Cahokia o Cahokia Mounds. El nombre que estos indios se llamaban a sí mismos se pierde en la historia. Los arqueólogos se refieren a esta cultura nativa americana en particular como la del Misisipio.

Los estudiosos siguen divididos sobre la génesis de los habitantes de Mississippi. Algunos sostienen que estos nativos americanos emigraron a la gran llanura aluvial de la zona, mientras que otros sostienen que los habitantes de Mississippi fueron los sucesores de culturas anteriores. Sin embargo, podemos estar seguros de que una variedad de factores geográficos se combinaron para facilitar el surgimiento de los Misisipianos alrededor del año 1000 d.C. Los ríos Mississippi, Missouri e Illinois crearon American Bottoms, una llanura aluvial rica en nutrientes que se extiende 70 millas a lo largo del Padre de Aguas desde la actual Alton hasta Chester. El maíz y otros cultivos prosperaron en su suelo. Los peces, las aves acuáticas migratorias y el venado de cola blanca también proporcionaron alimento a estos indígenas.

Los habitantes de Misisipi se dedicaron al comercio con otras culturas nativas americanas, viajando vastas distancias a lo largo de rutas iniciadas por habitantes anteriores, como los indios Woodland. Los tres grandes ríos proporcionaron avenidas naturales de comercio para las canoas y permitieron a los habitantes del Mississippi llegar a los Grandes Lagos superiores, donde adquirieron cobre, y al Golfo de México, su fuente de conchas marinas. Las rutas de comercio terrestre incluían viajes a la región sur de los Apalaches con sus depósitos de mica. Los arqueólogos han encontrado cerámica al estilo del Mississippi en todo el sureste de los Estados Unidos y tan al norte como Red Wing, Minnesota.

Pero, ¿la geografía por sí sola explica el surgimiento de Cahokia? Talvez no.

El arqueólogo Timothy Pauketat propuso en 1993 una teoría que llamó "el Big Bang", que argumentó que la población de Cahokia se disparó a principios del siglo XI. En un lapso quizás tan breve como diez años, una aldea de aproximadamente 1.000 habitantes se expandió hasta convertirse en una ciudad de unos 10.000. Los habitantes de la región habían estado cultivando maíz durante al menos 200 años, por lo que el espectacular crecimiento de Cahokia no puede atribuirse a la repentina introducción de este cultivo básico. El papel de la ciudad como uno de los primeros centros comerciales estadounidenses tampoco puede explicar plenamente su éxito. ¿Entonces cual es la respuesta?

Pauketat cree que una supernova registrada en 1054 podría haber inspirado el crecimiento repentino de esta ciudad. Él y el experto en Cahokia Thomas E. Emerson también señalan que el imperio zulú que surgió y cayó en el sureste de África en el siglo XIX fue forjado por un solo hombre: Shaka Zulu. Creen que el ascenso de un líder carismático bien podría explicar el florecimiento de la cultura de Mississippi. La evidencia de esta teoría surgió en 1967, cuando el arqueólogo Melvin Fowler excavó el Montículo 72.

Una estructura de tierra en forma de cresta ubicada a 1,000 yardas al norte del enorme Monk's Mound, el Montículo 72 tenía menos de seis pies de altura. Sin embargo, su lúgubre contenido era todo menos desfavorable.

El montículo 72 contenía tres túmulos funerarios más pequeños que contenían alrededor de 260 esqueletos humanos. Un esqueleto era el de un hombre que obviamente era un gran líder. Los arqueólogos estiman que murió a los cuarenta, una edad avanzada para un misisipiano. Lo habían colocado en un lecho de más de 20.000 conchas marinas blancas raras que habían sido moldeadas para parecerse a un halcón. La cabeza del halcón estaba debajo de la cabeza del líder, mientras que sus alas y cola estaban debajo de sus brazos y piernas.

Y no fue enterrado solo.

En una trinchera cerca de este gran líder, cincuenta y cuatro mujeres jóvenes fueron colocadas en dos filas. Sus áreas pélvicas indicaban que no habían tenido hijos y, por lo tanto, posiblemente eran vírgenes. El montículo 72 también contenía algunos esqueletos a los que les faltaban las manos y la cabeza, lo que indica un sacrificio humano. Algunos de los huesos de los dedos de otros esqueletos fueron presionados en el suelo, dando testimonio mudo de que habían sido enterrados vivos.

In addition to these sacrificial victims, the Mississippians buried items of great value with their revered leader. Archaeologists found sheets of rolled copper, arrowheads, mica and chunky stones in mound 72.

Human sacrifice was a grim reality of life at Cahokia. Young women were ritually killed and buried on rows of white pelts or another kind of special lining. Some of these victims were fed a diet that was high in corn during the final year of their lives. Pauketat believes that they were meant to personify a corn goddess and were sacrificed to ensure a bountiful harvest.

While Fowler and his team was excavating mound 72, archaeologist Charles Bareis was uncovering a refuse pit located just a short distance from the leader’s burial site. The pit, as long as a football field and about 60 feet wide, contained the remains of many feasts which, considering the ripe berries, must have taken place in autumn. Bareis and his team were surprised to find the broken remains of religious objects previously unseen at Cahokia Mounds. Native American craftsmen had painstakingly fashioned arrowheads and human figures from quartz crystals. The refuse pit also held broken pottery, brightly-painted and sometimes inscribed with wings, eyes and strange faces that archaeologists believe might have represented ceremonial masks.

The refuse pit was closed about 1050 A.D., a date which archaeologists believe approximately coincides with the death and burial of this chief. Was he indeed the charismatic leader who was responsible for the rise of Cahokia as a great metropolis. Did the feasts cease with his death?

Archaeologists believe that the leader of the Mississippian community at Cahokia Mounds lived in a massive building atop Monk’s Mound. The building measured 105 feet long, 48 feet wide and 50 feet high — an imposing structure indeed! Still, it almost pales into insignificance when compared to the mighty mound upon which it rested.

Monk’s Mound rises in four terraces to a height of 100 feet. The Mississippians constructed it over a period of three hundred years by painstakingly scooping up basket after basket of dirt — some 19 million cubic feet of the stuff, according to archaeologists — and then carrying the baskets to the mound site. It is believed that each basket held about 55 pounds of dirt, which means that it took around 14.6 million loads to build Monk’s Mound.

Archaeologists note that it would take approximately 229,166 pick-up truck loads to transport 19 million cubic feet of soil — and this culture possessed no machinery whatsoever. The Mississippians didn’t even have horses to assist them in this backbreaking task.

Archaeologists in 1971 discovered an artifact on Monk’s Mound that underscored the Mississippians’ capacity for symbolic expression. The “Birdman Tablet” contains a depiction of a masked man with a bird’s beak, feathers and earspools. The reverse of the tablet is adorned with a snakeskin pattern. The man represents the earth world of humans, while the bird’s beak and feathers symbolize the sky. The snakeskin personifies the underworld, thereby completing the three-world symbolism of the tablet. The Birdman image is now the official logo of Cahokia Mounds.

Monk’s Mound is a staggering achievement. But it is far from being the only marvel of prehistoric engineering at Cahokia Mounds.

Dr. Warren Wittry had been studying excavation maps of the area in 1961 when he observed a series of oval-shaped pits. He concluded that these pits had once held a circle of red cedar posts, with a sunrise arc that functioned as a calendar to mark the changing of the seasons. The other posts of the sunrise arc might have identified important agricultural festivals, while non-sunrise arc posts could have aligned with stars and planets.

Further investigation revealed there to have been no less than five Woodhenge circles, all built in the same location during the period 900 A.D. to 1100 A.D. The first circle had consisted of 24 cedar posts, while the second circle had numbered 36. The third circle, thought to have been raised about 1000 A.D., had been comprised of about 48 such posts. A fourth circle had consisted of 60 posts, and an incomplete fifth circle held only 13 posts in the sunrise arc. Archaeologists postulate that this fifth Woodhenge, which would have required 72 posts to form a complete circle, had been left unfinished for the entirely mundane reason that red cedar trees were becoming scarce.

Wittry discovered a beaker fragment near the winter solstice post of Woodhenge. The beaker is inscribed with a cross that Wittry believes represents the world. The cross is inside a circle with two paths — one open and the other closed. Wittry postulates that the open path leading to the circle represents the rising sun at the winter solstice, while the closed path symbolizes that day’s setting sun.

Archaeologists reconstructed the third Woodhenge circle in 1985 to give visitors a better appreciation for the extraordinary civilization that once flourished at Cahokia Mounds. The winter and summer solstices, as well as the vernal and autumn equinoxes, are popular days to visit Woodhenge. Visitors arrive before dawn to watch the sun rise behind the winter and summer solstice posts and the single equinox post.

A vernal or autumn equinox at Woodhenge is particularly spectacular. The equinox post aligns with Monk’s Mound to the east so that, at dawn on the first day of spring and fall, it looks as though Monk’s Mound is giving birth to the sun. Since the Mississippian ruler lived in a building atop Monk’s Mound, the community’s inhabitants might have been led to believe that their chief enjoyed a special relationship with the heavenly body.

During several of my visits to Woodhenge, a visitor struck a hand-held drum, one beat every five seconds, while the sun rose behind the equinox or solstice post. It might almost have been a heartbeat — the slow, fragile heartbeat of the new season whose birth this sunrise marked.

By 1150 A.D., the Mississippian community at Cahokia Mounds had a population of about 20,000, making it larger than London. While Europe was locked in the Dark Ages, a remarkable civilization flourished at Cahokia Mounds. Until 1800, no city in the United States was as large as the Cahokia Mounds of centuries past. By 1400, however, the site was abandoned.

Archaeologists remain uncertain why this extraordinary civilization ultimately declined and vanished. A major climate change occurred about 1250 A.D., with colder temperatures leading to a shorter growing season. Perhaps crops became insufficient to support such a large population. Overhunting could have depleted the area’s animals, which would have caused a further food shortage.

The problem of garbage and human waste disposal could have posed a problem for the Mississippians. A polluted water supply would have led to disease, which might have spread rapidly through such a large population.

Yet another possibility is conflict with other Native American cultures. Archaeologists have discovered that a two-mile long stockade surrounded the central portion of Cahokia. They estimate that the Mississippians started construction of this stockade around 1100 A.D., and then rebuilt it three times over a period of 200 years. Each construction of the stockade required 15,000 to 20,000 oak and hickory logs that were one foot in diameter and twenty feet high. We can only speculate as to the stockade’s purpose, although it could well have been erected to protect the community from hostile invaders.

In any event, the Cahokia Mounds region remained uninhabited until about 1650, when a subtribe of the Illini Indians moved to the area. When the French, who colonized the region, established a settlement on the Mississippi River in 1699, they named it Cahokia, after this subtribe. A series of disputes between the French and Cahokia Indians prompted French military authorities in 1733 to remove all Indians from the vicinity of Cahokia village and relocate them to the north — where the Mississippian metropolis had once flourished. French missionaries accompanied the Indians, many of whom had converted to Christianity, and established a chapel on the first terrace of Monk’s Mound. Located at the terrace’s southwestern corner, the chapel was only 18 feet by 30 feet. Still, the tiny house of worship marked a milestone in the mound’s history. A sacred site of Native American religion was now under the domain of Christianity. A mound that had been built by Indians was now used by European-Americans.

But tragedy befell this mission community. According to an eyewitness account by a French officer stationed at nearby Fort de Chartres, a band of Sioux, Sauk and Kickapoo attacked the Cahokia Indians on June 6, 1752, killing all they encountered. With so many of its parishioners slain, the mission was abandoned.

Two centuries later, archaeologist Elizabeth Bentley found a small copper hand bell in the grave of a Cahokia-Illini woman who had been buried near the chapel site. It might have been her duty to ring the bell to summon worshipers to Sunday service, and then ring it again during Mass when the priest elevated the host and chalice.

The Cantine Mounds, as Cahokia Mounds was then called, changed hands several times after the mission’s demise. Nicholas Jarrot, a wealthy fur trader who lived in Cahokia village, purchased the site in 1799 for $66. Ten years later, Jarrot sold Cantine Mounds in addition to acreage he owned along Cahokia Creek to some Trappist Monks who had fled France during that nation’s revolution. Dom Urban Guillet, the leader of the monks, founded a new monastery that he named Notre Dame de Bon Secours — Our Lady of Good Help. He planned in time to build a huge monastic cathedral atop the massive mound that had once housed the Mississippians’ leader.

Diseases such as malaria, however, cut down almost half the monks within a few years. Crop failure and a flood further weakened the community. Our Lady of Good Help was severely demoralized by the New Madrid Earthquake of 1812. Dom Urban Guillet was nearly killed by a falling chimney, and the earth beneath the monks’ feet trembled almost daily for two months.

The monks finally gave up and sold the property. After at least two more failed attempts to establish monasteries in the United States, they returned to France following Napoleon’s defeat. But their venture had left behind one enduring legacy — the great mound was now known as Monk’s Mound.

In 1831, Amos Hill built his farm house on the third terrace of Monk’s Mound and utilized the mound for agriculture. A nineteenth- century print depicts the mound thick with corn and orchards. Archaeologists in the 1960s found the remains of Hill’s house and, in the northwest corner of the third terrace, the farmer’s grave.

An 1882 sketch of Monk’s Mound by archaeologist William McAdams also shows trees growing on the terraces, but not in the orderly fashion one would expect to find in an orchard. McAdams prepared and displayed a show called “The Stone Age in Illinois” for the geology and archaeology section of the Illinois Building at the 1893 World’s Fair in Chicago. The show was designed to support McAdams claim that “no other known Stone Age people went further than the Mound Builders of Illinois.” His presentation reached an international audience, and the study of Cahokia Mounds acquired a new importance.

Crowds from the St. Louis World’s Fair in 1904 often visited Cahokia Mounds. Photographs taken before and after the fair show that tourists literally denuded the site’s trees by taking leaves for souvenirs. Shortly after the fair, David Bushnell, an archaeologist at the Peabody Museum of American Archaeology and Ethnology at Harvard, published a scholarly paper about Cahokia Mounds. Bushnell, a St. Louis native, had become interested in the mounds as a youth.

Cahokia Mounds continued to attract attention from scholars and the general public. Unfortunately, it also attracted the attention of the Ku Klux Klan.

The Klan, which had been federally outlawed in 1871, was reborn in 1915 during a rally at Stone Mountain, an imposing granite butte in Georgia. Its campaign against Blacks, Jews, Catholics and immigrants soon found a responsive audience and, by the 1920s, the organization was a force to be reckoned with. Like Stone Mountain, Monk’s Mound towered over the countryside. East St. Louis Klansmen decided that it would be an ideal location for a rally.

On the night of May 26, 1923, a huge cross atop Monk’s Mound was set ablaze to provide a beacon for Klansmen as they journeyed to the rally. Illinois had the fifth-largest Klan membership in the nation, with East St. Louis and St. Louis Klansmen numbering about 5,000. An estimated crowd of 12,000, many of them in full Klan regalia, attended the event, which meant that the Monk’s Mound cross burning drew Klansmen from outside the region. Following the rally, some Klansmen drove through the streets of nearby Collinsville, honking their horns to awaken — and, presumably, intimidate — residents.

The Klan held no more cross burnings at Cahokia Mounds, but such an event underscored the critical importance of protecting the site from further exploitation. In 1925, State Representative Thomas Fekete and State Senator R.E. Duvall, both of East St. Louis, introduced a bill calling for the state to purchase two hundred acres of land around Monk’s Mound. Although only 144.4 acres were actually purchased, it represented a first step toward preserving the site. Cahokia Mounds State Park had been born.

Archaeologists and other scholars were quick to note that 144.4 acres represented only a small portion of the original Mississippian site, which included over 4,000 acres that held 120 mounds. The park has been expanded to 2,200 acres over the years and now encompasses some 68 mounds. A world-class 33,000 square-foot interpretive center opened at the site in 1989.

Mississippian leader’s residence, monastery, fiery cross — the summit of Monk’s Mound has seen it all. Today, for visitors up to the climb, it’s the premier vantage point for surveying the surrounding countryside. The mound is a millennium older than the St. Louis Arch, which was constructed by the culture that eventually superseded these Native Americans. One can only speculate which monument will endure longer.

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Cahokia Mounds - History

Imagine an ancient Native American settlement where people built pyramids, designed solar observatories and, we must report, practiced human sacrifice.

These weren't the Maya or Aztecs of Mexico. This culture arose in the Mississippi Valley, in what is now Illinois, about 700 A.D. and withered away about a century before Columbus reached America. The ancient civilization's massive remains stand as one of the best-kept archaeological secrets in the country.

Image courtesy of Cahokia Mounds State Historic Site
Welcome to the city of Cahokia, population 15,000.

North America was dotted in those days with villages, strung together by a loose web of commerce. An Indian trader paddling down the Mississippi River during the city's heyday between 1000 and 1150 couldn't have missed it.

Cahokia was the largest city ever built north of Mexico before Columbus and boasted 120 earthen mounds. Many were massive, square-bottomed, flat-topped pyramids -- great pedestals atop which civic leaders lived. At the vast plaza in the city's center rose the largest earthwork in the Americas, the 100-foot Monks Mound.

Around the great urban center, farmers grew crops to feed the city-dwellers, who included not only government officials and religious leaders but also skilled tradesworkers, artisans and even astronomers. The city was the center of a trading network linked to other societies over much of North America. Cahokia was, in short, one of the most advanced civilizations in ancient America.

Nature dictated that the settlement rise near the confluence of the Missouri, Illinois and Mississippi rivers. Geographers affectionately call the lowlands that hug the eastern bank of the Mississippi there the "American Bottom." This fertile strip was carved and flooded summer after summer by torrents of glacial melt-off 10,000 years ago at the end of the last Ice Age.

As the glaciers receded and rivers shrank to their current size, the 80-mile-wide bottom was exposed. Native Americans who settled there after 700 A.D. considered this easy-to-till land prime real estate for growing corn, since they lacked the steel plows and oxen needed to penetrate the thick sod blanketing the surrounding prairie.

Cahokia arose from this mini-breadbasket as its people hunted less and took up farming with gusto. By all evidence, they ate well.

"Some people have referred to it as a Garden of Eden," says archaeologist John E. Kelly, who has researched the area for 26 years. But like other Cahokia scholars, Kelly hesitates to call it that because he knows the city's dark side.

Despite their town's size, Cahokians seemed to live in fear, building a high stockade around it to keep out the world. Also, the culture suffered an environmental debacle that probably spelled doom: It was utterly abandoned before Columbus ever set sail for the Americas.

Image courtesy of Cahokia Mounds State Historic Site
The earliest written records of Cahokia refer to the site after it had been vacant for 300 years. French explorers Jacques Marquette and Louis Joliet missed the mounds in 1673 and reported finding no Indians in the area. French monks found Cahokia's mounds in the mid-1700s and later named the biggest one after themselves. But mystery still shrouded the site.

The Illini Indians in the region told Europeans that they did not know who had built the mounds. As late as this century, experts debated whether the mounds were the product of people or nature. In 1921, archaeologists erased all doubt, but learned little about who had built them.

To this day, no one knows the Cahokians' ethnicity, what language they spoke, what songs they sang or even what they called themselves. The name "Cahokia" is a misnomer. It comes from the name of a sub-tribe of the Illini who didn't reach the area until the 1600s, coming from the East.

Although Cahokia must have had a complex culture to maintain a sizable city and raise monuments that stand a millenium later, no one knows whether the mystery people's culture influenced surrounding cultures or simply stood alone.

The causes of the culture's demise are better understood, although researchers argue where its people went.

First, some context. Before Cahokia's rise, people had been living in many parts of North America for thousands of years, making a living as gatherers of edible wild plants and hunters of animal meat. More than 4,000 years ago, Indians in much of the current United States cultivated squash, sunflower and other plants to supplement wild foods. Between 1,000 and 2,000 years ago, corn cultivation spread northward from Mexico, where the plant was domesticated.

As a corn-based economy grew in the fertile Mississippi Valley, providing a reliable food source all year, populations rose and villages grew. About 1000 A.D., Cahokia underwent a population explosion.

Along with corn, Cahokians cultivated goosefoot, amaranth, canary grass and other starchy seeds. Preserved seeds of these species have been found in excavations at Cahokia. Although the people farmed without the wheel or draft animals, corn production soared and surpluses may have been stored in communal granaries on the mounds.

To keep the growing populace orderly and, perhaps more important, to manage corn surpluses, Cahokia developed a ranked society with a chief and elite class controlling workers in lower classes. By the 1000s and 1100s, when mound-building began in earnest, Cahokia was a beehive of activity.

"It became this political vortex, sucking people in," says Timothy Pauketat, an anthropologist and Cahokia specialist at the State University of New York at Buffalo.

Image courtesy of Cahokia Mounds State Historic Site
The rulers lived atop the mounds in wooden houses and literally looked down on others. They almost surely consolidated power the way leaders of many early societies did, not by hoarding but by giving away goods. Since there was no money, commerce was by barter.

Cahokians had an affinity for ornamentation, favoring beads made from sea shells collected more than a thousand miles away. These were traded extensively and probably exchanged to cement allegiances and to pacify outlying groups, several of which lived downriver. Gift-giving could have quelled tension between tribes and kept the peace, says George Milner, a Pennsylvania State University anthropologist.

Generosity also boosted status. Within Cahokia, such trading and gift-giving probably bought fealty. Ornamental items were passed from generation to generation. In the long run, people in and around the urban center grew up having a stake in perpetuating the hierarchy. Once the first few generations were in place, children grew up knowing nothing else.

"Social systems became entrenched," says William Iseminger, archaeologist and curator at Cahokia Mounds State Historic Site, which includes the main plaza and 65 of the remaining 80 mounds.

Power and position were passed by birthright. The local caste system was similar to social arrangements seen later in other Native American groups along the Mississippi and to the southeast, generally called Mississippian cultures. It was even in evidence hundreds of years later when Spaniard Hernando de Soto led an army along the Gulf Coast in the 1540s. Indians in Mexico had such social systems, too, although no direct connections have been found between them and any Mississippians.

Meanwhile, Cahokia sat conveniently at the center of the trade network. It harbored a minor hardware industry, manufacturing hoes with flint blades and axes with shaped stone heads. Trade was extensive, but it's not as though armadas of canoes were streaming into and out of Cahokia.

Excavations at surrounding sites shows that the amount of Cahokian hardware dwindles steadily as one moves farther from the city, suggesting a fairly small radius of trade and few large trade missions to faraway places, Milner says. Still, Cahokia attracted copper from mines near Lake Superior salt from nearby mines shells from the Gulf of Mexico chert, a flintlike rock, from quarries as far as Oklahoma, and mica, a sparkling mineral, from the Carolinas.

Not all strangers were friendly traders, it seems. In the early 1100s, Cahokians built a two-mile stockade around their city, with guard towers every 70 feet. The first was double-walled. Three times over the centuries, it was rebuilt in single-walled fashion.

The mounds within probably were erected gradually at ceremonial gatherings over centuries. Cahokian pyramids contain various types of soil, some traceable to locations nearby. "It's like a layer cake with 30 or 40 layers," Pauketat says. Even though some years only a few centimeters were added, the final product was impressive.

Image courtesy of Cahokia Mounds State Historic Site
Monks Mound required more than 14 million baskets of soil, all hauled by human workers. Its base covers 14 acres.

Many of Cahokia's original mounds were destroyed by modern farming, road building and housing developments. The remaining 80 mounds still hold many ancient secrets because archaeologists have dug into fewer than two dozen. Among these, Mound 72 stands as one of the grisliest archaeological finds in North America.

Under it were found the remains of a tall man buried about the year 1050. He died in his early 40s and was laid to rest on about 20,000 shell ornaments and more than 800 apparently unused arrows with finely made heads. Also in the grave were a staff and 15 shaped stones of the kind used for games.

"Clearly, some really important leader is buried in there," Pauketat says. Interred with him were four men with their heads and hands cut off and 53 young women apparently strangled. Their youth, 15 to 25 years, and the fact that they were all women, suggests human sacrifice. People that young did not die of natural causes in such numbers.

Nearby, researchers found more burials and evidence of a charnel house. In all, 280 skeletons were found. About 50 lay haphazardly in a single deep pit, as if tossed in without honor. Some have arrowheads in the back or were beheaded, evidence of warfare or perhaps a crushed rebellion.

"I would guess there were people around who weren't too loyal," Pauketat says.

Mound 72 has provoked considerable debate among anthropologists. Some say the four men without hands or heads represent the four cardinal directions on a compass. To others, the sacrifices evoke comparisons to Mayan and Aztec cultures. Some suspect that those thrown in a pit were objecting to the sacrifices.

No one knows. Mound 72 is the only Cahokian burial site excavated with modern archaeological care. About 20 other mounds were dug up in the 1920s, using careless methods and leaving few notes.

In any case, the huge number of people sacrificed to accompany a leader on his way to the afterlife is unparalleled north of Mexico. No other site even comes close.

Image courtesy of Cahokia Mounds State Historic Site
To be fair, however, Cahokians didn't spend all of their time building mounds, adorning themselves or sacrificing their neighbors. The digs that have taken place every summer since 1960 -- into garbage pits, along the stockade or at housing sites -- have revealed much else.

One of the most dramatic finds is that some Cahokians were astronomers. Outside the stockade, they built a ring of posts that, when aligned with an outer post, pointed toward the horizon at the exact spot on which the sun rises on the spring and fall equinoxes. Archaeologists dubbed this "Woodhenge," in deference to England's Stonehenge, also a solar calendar.

Instead of stone, Cahokians used red cedar posts 15 to 20 inches in diameter and about 20 feet long. Several woodhenges were built over the centuries, and the third 48-post ring has been reconstructed.

Aligned with the key post, the equinox sun appears to rise directly out of Monks Mound. Other posts aligned with sunrise on the summer and winter solstices. Why it was rebuilt several times is unclear. "Perhaps as Monks Mound got bigger, they had to build updated woodhenges," Iseminger speculates.

The leaders may have used Woodhenge to demonstrate their connection with the sun or some other mystic unknown, says Bruce Smith, director of the archaeobiology program and a curator at the Smithsonian Institution. "Through Woodhenge, and dealing with the sun, they could solidify their position as middlemen or arbiters and show the general populace how the sun moved, and predict it," he says.

That the Cahokians had time enough to build many mounds and several woodhenges comes as no shock to anthropologists. "You'd be surprised how much free time people had before industrialization," says Robert Hall, archaeologist at the University of Illinois-Chicago.

Unfortunately, Cahokians' clever ways did not extend to wise environmental management.

As population grew, the ratio of people to arable land also rose. In the American Bottom, a small increase in water levels could have rendered much farmland useless. Wanton tree cutting along nearby bluffs caused unchecked erosion, making cropland too marshy for corn, Milner says. Worse, a global cooling trend about 1250, called the "Little Ice Age," may have hurt the growing season.

Image courtesy of Cahokia Mounds State Historic Site
Deforestation required longer walks for firewood. Charred remains show that Cahokians burned oak and hickory in the early years but used energy-poorer soft woods later, a sign of problems, Iseminger says. The stockade alone required as many as 20,000 poles. Tree cutting certainly destroyed wildlife habitat. And how many deer would live near a concentration of 15,000 people, many armed with bows and arrows?

Quite possibly, dysentery and tuberculosis rose to epidemic proportions, since Cahokians apparently had no sanitary systems for disposing of garbage and human waste, Peter Nabokov and Dean Snow suggest in their book, America in 1492.

Meanwhile, city life could have grown tiresome, archaeologists say. People resent having their lives managed by others. Other Mississippian cultures developed ranked societies similar to that of Cahokia. None stayed together more than 150 years, Pauketat says.

For Cahokians, the grass evidently looked greener elsewhere. Buffalo, arriving from the West, reached areas just across the Mississippi in the 1200s and 1300s, Hall says. The choice may have been to compete with thousands of neighbors for firewood and eat corn and fish or to live differently, following the migratory buffalo and eating red meat.

All of these "centrifugal forces," in whatever combination, grew strong enough to fling people away from Cahokia over time, Smith concludes. Their society "devolved" and gradually returned to small-village life, becoming archaeologically invisible because they left too little evidence to be traced 700 years later.

By the 1200s, as the city's population and influence dwindled, chiefdoms downriver began to grow. Their threat may have been what spurred Cahokians to build the stockade, and they may have competed for trade goods that had been flowing into Cahokia.

A larger question lingers: What is Cahokia's rightful place in the history of North America? Two theories emerge, illustrated in part by the mounds.

Many Native American cultures built mounds. Until 1000, earthworks typically were burial or effigy mounds. Flat-topped temple mounds, with buildings on them, came into vogue with Cahokia. Mounds often were the village centerpiece and have become their builders' signature across time. Cahokia's mounds were bigger than the rest, but did this make them greater people?

Image courtesy of Cahokia Mounds State Historic Site
Some argue that Cahokians are like John Hancock, whose moment of glory came 600 years after theirs. To them, the Cahokian signature was, like Hancock's, simply bigger than the rest, but not representative of anything more advanced or creative. "I don't think Cahokia was qualitatively different" from these other settlements," Smith says. "It was the same framework of organization, writ large."

Others, including Hall, suspect that Cahokia practiced a "cultural hegemony," meaning that it had a cultural influence beyond areas it could control militarily. It likely had profound impacts on people up and down the river.

"It challenged the world view of people in the boonies," Pauketat says. "They'd come to Cahokia and . . . wow."

For Native Americans, none of whom can claim Cahokia as their own tribe, the site needs no interpretation or explanation, says Evelyne Voelker, a Comanche and executive director of the American Indian Center of Mid-America in St. Louis. "We've never questioned that somehow there is ancestry there," she says.

Voelker performs purification blessings at Cahokia when archaeologists begin a dig. She takes cedar incense -- cedar mixed with pine sap and sage -- and sprinkles it on a fire before spreading the sweet smoke with an eagle feather. "It's a prayer to beg pardon for things being disturbed," she says.

Every September, Native Americans have a celebration at Cahokia featuring intertribal dance and music. They treat the site with considerable pride and reverence.

Voelker is not big on archaeologists, saying, "I don't particularly like their line of work." But she and they share an awe of the place that once was one of the greatest cities in North America.


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  • George R. Milner, The Moundbuilders: Ancient Peoples of Eastern North America (Thames & Hudson, 2005).
  • Timothy R. Pauketat, Ancient Cahokia and the Mississippians (Cambridge University Press, 2004).
  • Robert Silverberg, Mound Builders of Ancient America (Graphic Society, 1968).
  • Susan Woodward and Jerry McDonald, Indian Mounds of the Middle Ohio Valley: A Guide to Mounds and Earthworks of the Adena, Hopewell, Cole, and Fort Ancient People (McDonald and Woodward, 1986). - here on Sacred Destinations

Cahokia (town not mounds)

Cahokia (not to be confused with the ancient prehispanic metropolis – Cahokia Mounds) was founded in 1698-99 by French priests from the Seminary of Foreign Missions. They were known as Seminarians and were not Jesuits (such as those who founded Kaskaskia). In fact, the two religious orders competed with each other for converts and position in the pays des Illinois. The Seminarians established the Mission of the Holy Family in Cahokia and the tribes they sought to engage were the Tamaroa and the Cahokia (hence the name the French town received). Cahokia (along with Peoria and Prairie du Rocher) is the oldest continuously occupied European settlement in the State of Illinois. And, indeed, unlike the Kaskaskia who migrated to the peninsula between the Illinois and Mississippi rivers in 1703 where the town of Kaskaskia was created, the Tamaroa and Cahokia Indians were already in the area that became Cahokia by the latter quarter of the seventeenth century (i.e., before the Seminarians arrived).

It is a point of historical interest that continues the unfortunate confusion of identical names that in 1735 the Seminarians actually did establish a mission and Native American village on the broad first terrace of the largest prehispanic mound at the ancient site of Cahokia Mounds. That mound is known in the archaeological literature as Monks Mound for this reason. We do not deal the Seminarian mission atop Cahokia Mounds here but refer readers to this key reference work: The River L’Abbe Mission. A French Colonial Church for the Cahokia Illini on Monks Mound, by John A. Walthall and Elizabeth D. Benchley. Studies in Illinois Archaeology No. 2, Illinois Historic Preservation Agency, 1987.

Rather, here we are concerned with the French town called Cahokia. As at Kaskaskia, the mission itself sought to have the Indians living there so as to convert and acculturate them. The French settlers lived nearby in a separate village. Unlike Kaskaskia, which from its origin was nevertheless, hybrid due to intermarriage, we have the impression from the secondary literature (i.e., not the original French language documents in archives) that Cahokia was a more separated social environment.

Most of the population of French Cahokia was French Canadian by birth. The town grew as indicated by reports of visitors, in censuses, and on maps. In 1723 there may have been a few as five dwellings. There were at least 126 habitants (the agricultural settlers) by 1752. Population had grown to at least 300 by 1770. An often reproduced map by a visiting British officer and cartographer shows Cahokia ca. 1770 (below). In his definitive study of several French Colonial domestic sites, archaeologist Robert F. Mazrim of the Illinois State Archaeological Survey has detected that various original streets of French Cahokia are overlain by modern streets.

Importantly, in 1799 the Church of the Holy Family was built.
The
Church was constructed in the characteristic post-on-sill technique of the French heritage and that church is still standing in Cahokia. It is the longest continuous Roman Catholic community in the United States.

Today two other important buildings also remain in Cahokia: the Old Cahokia Courthouse and the Nicholas Jarrot Mansion. Use the story map to see all three locations: https://arcg.is/0e8GzS

Old Cahokia Courthouse. This building, as is evident from its architecture, was originally a French dwelling. It was constructed as such ca. 1740 (and thus before the Church of the Holy Family). After the Illinois territory was acquired by the British as an outcome of the French and Indian War (1754-1763), the British then lost that territory to the new United States. As such, in 1793 the originally French dwelling became a courthouse and center of activity concerned with the Northwest Territory. Its greatest claim to fame is probably its association with the Lewis and Clark expedition. Between December 1803 until May 1804 they used the courthouse as the base from which to collect information pertinent to the upcoming Corps of Discovery exploration, to meet with a wide range of people, to accumulate supplies, to maintain contact with Camp DuBois (the winter camp) and as the address from which correspondence was maintained with President Thomas Jefferson (the building was also an official U.S. post office). There is an outstanding interpretive center inside the building. It is managed by the National Park Service as part of the Lewis and Clark National Historic Trail.

Nicholas Jarrot was an important French citizen living in Cahokia, a frontier town at the time. Lewis and Clark met him in Cahokia and it was he who let their men camp on the du Bois River (across from the mouth of the Missouri River) in the winter preceding the expedition of discovery. At the time of that encounter, Jarrot had not yet built the mansion. But he already was very wealthy as a landowner, land speculator, fur trader, lawyer, county judge – basically, he had his hand in everything happening for miles around Cahokia. The Historic Preservation Division of the Illinois Department of Natural Resources describes the Federal-style mansion this way: “a two-story brick structure with a full cellar. The first floor is composed of a central hall, flanked on each side by two rooms. The second floor contains a ballroom with attached drawing room, a stair hall, and two other rooms. … In 1974 the Jarrot Mansion was added to the National Register of Historic Places.” Jarrot was very pro-American and it has often been noted that he chose a Federal architecture for his home rather than the French Colonial style of the area.

We are pleased to offer an interview with Brad Winn, Site Superintendent of the Lewis and Clark State Historic Site in which he covers the sites and time periods discussed on this webpage – explaining French Cahokia, the Holy Family Church, the Cahokia Courthouse and Nicholas Jarrot and his dealings with Lewis and Clark following his role in the French Period. CLICK ON THE LINK: https://mediaspace.illinois.edu/media/t/1_egfk3izd

The seal of the contemporary city of Cahokia reflects its rich history:

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Cahokia High School in Cahokia adopted the name “Comanches” for its school identity the way that the Urbana High School uses Tigers and Champaign Central High School uses Maroons (after a bear) and universities have mascots or symbolic figures to represent themselves (University of Michigan Wolverines, University of Wisconsin Badgers, Notre Dame’s Fighting Irish).
The choice of name by Cahokia High School is very interesting because the Indian profile head logo (see below) reveals an awareness of the nearby eponymous archaeological site, Cahokia Mounds. The Indian name chosen – Comanche – has no bearing on any Native American people who lived in Illinois being, instead, the name of an Indigenous people of the Great Plains. Moreover, at the college level and in U.S. professional sports Native American logos/names have disappeared or been called upon to disappear (most recently, the Washington Redskins:
https://www.nytimes.com/2020/07/13/sports/football/washington-redskins-new-name.html
The Mythic Mississippi Project is supported by the University of Illinois System and our university underwent a prolonged debate – indeed, a veritable battle – over the Chief Illiniwek mascot that for eighty years represented the University of Illinois in Big Ten sports events until “retired” in 2007 as a fundamental cultural appropriation and racist stereotype. It is obvious that “Comanche” is a cherished tradition at Cahokia High School. We think that the symbol offers a basis for a meaningful multi-pronged educational lesson and for that reason include it on this webpage. We are currently preparing a lesson plan that will be offered to the high school.

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ACKNOWLEDGMENT: Professor Helaine Silverman thanks her former student, McKenna Tutor, and her mother, Mrs. Alison Tutor, for valuable help in Cahokia.


Ver el vídeo: Los montículos de piedras suponen un peligro medioambiental en Canarias (Octubre 2022).

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